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在公元前216年春天,漢尼拔取得戰略主動權並占有了阿普利亞平原的坎尼城。

波利比奧斯畫像

坎尼爲一個巨大的補給倉庫,漢尼拔因此將羅馬與其重要補給來源斷開。據波利比奧斯所述,「坎尼被奪取使得羅馬軍隊發生騷亂,若只是失去了一處地方與倉庫並不足以引起騷動,但坎尼是對各被奪省份的控制點」。羅馬的兩位執政官爲了迎擊漢尼拔,親率大軍向南行軍。經過兩天,其於奧非都斯河左側找到漢尼拔的蹤跡,並在距離其六英里外紮營。平常兩位執政官會分別指揮其所部,但這次因兩部軍隊合一,所以因應羅馬法律的要求,兩位執政官在日間輪流作出指揮。

公元前216年8月2日,羅馬兩位執政官集合大軍,在與漢尼拔軍營隔岸相望處布下戰陣,坎尼戰役正式爆發。

兩位執政官共有八萬名步兵、六千名騎兵,羅馬在戰場上的總兵力達至八萬六千四百人。而迦太基軍則有大約三萬兩千名重裝步兵、六千名輕裝步兵與一萬名騎兵。

當時傳統的陣形是步兵置中軍,騎兵置兩翼。羅馬人依照此法擺陣,但

坎尼會戰

選擇加厚中軍的縱深而不是加闊其戰線闊度(這是因爲其軍隊數量多於迦太基的,所以其戰線可以與迦太基人的等長),並希望以此迅速擊潰漢尼拔的中軍。其第二隊小隊緊接著第一隊小隊,當羅馬軍隊前進時可以確定其具有統一的戰線。羅馬的小隊一個接一個,結果中間的走動空間少了……而每個小隊的縱深皆比前線的還大。」然而面對瓦羅的陣形,漢尼拔沒有可調配的空間或撤退的可能,因爲其背後爲河流,而羅馬人的優勢兵力卻會逼使其軍隊會後撤,最後其可能被切割並逐個被擊潰。坎尼這個戰場不同於此前的戰場,一目了然,沒有可以伏兵之地,而瓦羅知道漢尼拔此前三仗均以詭計與花招取勝,所以其主動尋求發動戰役,以防被算計。

此外,瓦羅亦知道羅馬步兵當初在特拉比亞會戰里成功穿透了漢尼拔的中軍,所以其打算再次製造此結果並且要更爲從容地取得更大的戰果。漢尼拔爲了應付羅馬軍的優勢兵力,選擇了不同於傳統的陣形,其將新兵放於中軍,而重裝步兵則分列兩邊。兩翼則分置騎兵。漢尼拔依據各兵種的特性與戰鬥素質來布陣。其使用了各兵種的優勢與缺點來實行其計劃。其計劃首先命令其兩翼的精銳騎兵先擊潰較弱的羅馬騎兵並從後攻擊羅馬步兵,此時那些羅馬步兵會因數量上占優而將漢尼拔的中軍逼向後撤,而漢尼拔此時則可將原先安放在兩側的非洲重裝兵向中間進攻,對羅馬軍隊形成包圍。

漢尼拔接著逐漸擴展其中軍戰線,當其中軍變

羅馬元老院

爲一條直線後,其將中軍的重裝步兵和新兵放前,而其後部隊則逐漸後退,但保持與中軍的接觸,結果形成了一個新月狀的陣形,側翼的戰線則會因爲戰線延長而變薄,而其部署重裝步兵在此,而作支援,並與新兵互相策應。」迦太基的中軍在新月狀布陣里是薄弱的,並突出向羅馬中軍,而兩側則作梯形排列。普遍相信這樣做的目的是爲了阻延羅馬步兵前進的步伐,並讓漢尼拔有時間部署對其重裝步兵作出最有效的部署。漢尼拔亦確定羅馬軍隊面向南方,而其軍隊則面向北方,所以早晨的光線照向羅馬軍,而且羅馬軍亦會受到夾雜著沙塵的東南風的吹襲。此外,奧非都斯河在漢尼拔的戰略部署里亦占了重要席位。因爲其背靠著奧非都斯河,所以可以確保迦太基軍的後方不會受到羅馬軍的進攻。此外,羅馬軍因爲背靠坎尼城的山丘,右靠奧非都斯河,所以其只有從左方撤退。漢尼拔對軍隊的布陣,及對軍隊能力的了解程度,成爲其在坎尼會戰里獲勝的最主要的因素。

這是因爲迦太基軍隊遠離本土作戰,給養是個大問題,雖然漢尼拔的確像《孫子兵法》中說的那樣「取食於敵」,但畢竟不能長期穩定的獲得戰爭資源。公元前216年6月,漢尼拔髮現阿普利亞平原平原上有一座叫坎尼的城市儲存著大量羅馬軍糧,而且坎尼的周圍有大片耕地,糧食即將收割,他便率軍占領了這座城市。羅馬執政官瓦羅和保盧斯率領羅馬野戰軍駐紮在附近,他們擁有比迦太基更多的兵力,而且熟悉當地環境。雙方在進行了一些小規模的衝突後開始準備大規模的會戰。8月2日,輪到瓦羅執掌兵權,他便留下一支警戒部隊守衛大營,率領其餘部隊在奧菲杜斯河北岸紮營,而漢尼拔則背水列陣。羅馬列入戰陣的兵員組成大約爲步兵七萬六千人,騎兵七千人。

羅馬人依舊採用傳統的三線編隊,羅馬騎兵布置在左右。步兵也按常規部署在主戰線前方。

考彭斯戰役

瓦羅命令全軍出擊,戰鬥於是開始。當羅馬軍團快要衝到迦太基主陣地時,兩軍散兵從戰線的空隙中後撤。雙方騎兵遂開始衝鋒。在迦太基軍左翼,哈司德魯巴爾率領的伊比利亞與高盧騎兵很快就壓倒了沖向前來的羅馬騎兵。羅馬騎兵大部被殺,其殘部沿河道受到追殲。

在迦太基戰線右翼,數量居於劣勢的迦太基騎兵勇敵羅馬軍左翼騎兵,雙方的戰鬥不分勝負。戰線中段,集結起來的羅馬軍向較爲薄弱的中軍步兵戰鬥線推進。中軍緩慢後退。他們的凸形戰線先恢復平直,然後又變成凹形。隨著迦太基戰線的後撤,越來越多的羅馬士兵向中心湧入。這正是漢尼拔所希望的。羅馬軍擠作一團,連揮動武器都有困難。就在此時,他們發現左右兩側的重裝步兵突然包圍他們的兩翼並向中央壓迫。

在此同時,迦太基騎兵已繞過羅馬全軍,從背後攻擊羅馬左翼騎兵。羅馬騎兵落荒而逃,迦太基騎兵策馬追擊,從後面攻擊落入圈套的羅馬軍團,切斷其退路。羅馬軍隊成千上萬地遭到殺戮。羅馬兩位執政官戰死,同時羅馬還損失了29位護民官和80位元老院議員。

從陣地所處的位置看來,漢尼拔鐵心要打一場包圍戰,但迦太基軍隊的數量遠少於羅馬人,包圍敵人是相當困難的,不過漢尼拔把左翼直接擺放在了奧菲杜斯河的一個拐彎處,這樣河水就充當了迦太基左翼的保護傘,羅馬人不可能穿越河水去包圍他們。既然左翼得到了地勢的保護,那麼原本用來保護左翼的重騎兵就可以在更大的範圍內機動起來。迦太基騎兵從左翼出發,直接擊潰了對面的羅馬騎兵,從而從羅馬軍隊後方完成了對其的戰略包圍。迦太基右翼的騎兵則起到了拖延敵軍的作用,他們把羅馬右翼的騎兵限制在一個地方動彈不得,配合了其他兵種的作戰。

漢尼拔另一個高明之處是他對步兵的部署。迦太基的步兵陣型是一個新月形,或者說是弓形。兩側的非洲重步兵是堅持不動的,中間的漫長陣列卻可以像弓弦一樣來回擺動。在作戰中,迦太基中央地帶的步兵不斷後退,慢慢把羅馬軍隊引入一個大的口袋中,兩翼的非洲重步兵則逐漸向中央靠攏,這個口袋在慢慢收縮。如果把羅馬人比喻成被裝在袋子裡的獵物,那迦太基騎兵則可看作獵人打向袋子的棍棒。對羅馬人來說,即使他們突破了迦太基的中央陣線,他們也改變不了被消滅的命運,因爲前方就是奧菲杜斯河,羅馬人沒有足夠的戰略縱深來重整部隊,那將又是一次「特拉西米湖」式的屠殺。